据外媒报道,苹果iPhone的成功给许多供应商带来了财富。这其中包括玻璃面板厂商,以及切割金属外壳的机器人厂商。目前,苹果正计划推出搭载OLED(有机发光二极管)屏幕的新款智能手机,而一家日本公司很可能将成为最新受益者。这就是日本第二大石化公司出光兴产。

出光兴产早在80年代中期就开始试验OLED技术。当时,在全球石油危机之后,该公司试图减少对石油业务的依赖。目前,在拿起谷歌(微博)最新款Pixel和三星Galaxy手机之后,你很可能看到,OLED屏幕中的蓝色像素点采用出光兴产的材料和专利来制造。

OLED屏幕能带来更好的画质,同时降低屏幕能耗。iPhone使用OLED屏幕将给多家日本供应商带来帮助。例如,佳能Tokki几乎垄断了用于生产OLED屏幕的大型真空机器,而大日本印刷和凸版印刷是印刷OLED像素点金属丝网的主要供应商。

Sanford Bernstein科技行业分析师阿尔伯特·摩尔(Alberto Moel)表示:“三星使用OLED屏幕已有几年时间,但随着苹果的加入,OLED技术将获得更大的发展。这使得其他所有厂商都想要使用OLED屏幕。”

消息人士表示,对于10周年款iPhone,苹果计划在至少一个型号的手机中使用OLED屏幕。根据行业内的估计,苹果对OLED屏幕的使用意味着相关产品的出货量增加上亿。IHS Markit预计,在今年的智能手机面板市场,OLED技术将超过液晶技术。2017年,这一市场的总额预计为227亿美元。

出光兴产在OLED行业的地位是由于对蓝光二极管的较早研究,这对于提供全彩色屏幕至关重要。相对于红光和绿光,蓝光有着更高的频率,从而具备足够的能量去打开化学键。

在液晶技术主导市场的同时,OLED一直被认为将带来更好的屏幕性能,包括让屏幕变得更薄、更节能,黑色的效果更好。这是由于OLED像素可以自发光,而液晶屏需要使用背光光源。此外,OLED屏幕可以采用柔性塑料来制造,从而形成不同的形状,带来更丰富的应用。目前的挑战主要在于开发出能长时间使用、亮度足够,同时价格较低的产品。

当出光兴产1985年开始这方面研究时,OLED只被认为是一种具有前景的未来科技。在随后的10年中,出光兴产试图开发出使用寿命较长的产品,并最终取得了成功。而这也帮助先锋于1999年推出了全球首款用于汽车音响的商用OLED显示屏。

出光兴产电子材料开发中心首席研究员河村雄一郎表示:“我们从头开始取得了这项成就。”

随后,OLED技术获得了更大的进步。韩国显示厂商投入了巨额资金,尝试生产具备价格竞争力的OLED面板。三星正在押注OLED技术,并在小尺寸OLED屏幕市场占据了绝大部分的份额。LG于2009年与出光兴产结为了联盟,专注于电视机面板。

出光兴产电子材料部门的商业战略总经理Takamitsu Nagase表示:“我们在10年时间里掌握了所有关键专利。但直到过去三四年,这才发展成为真正的业务。”

尽管出光兴产在OLED技术的开发过程中取得了先发优势,但陶氏化学、默克和其他公司也在发力这一领域。这些公司投入了大量资金,探索更好的方式去制造有机材料。

Universal Display由普林斯顿大学一名前教授创立于1994年,股票代码为“OLED”。该公司研究出了一种方法,利用金属铱从有机分子中获取更高的亮度。目前这种方法已经商用,并帮助该公司成为行业龙头之一。不过,其他专家并不认为,利用重金属材料能给技术带来进一步的优化空间。

日本九州大学有机光电子研究中心主任安达千波矢表示:“在添加金属铱之后,你引入了限制,导致OLED材料失去了塑形能力。”

在短短一周时间里,安达千波矢及其同事开发出了前所未有的碳化合物。这帮助他们快速生产并测试小型OLED样品的亮度和耐久性。

2012年,这种方法取得了突破,降低了OLED技术的成本和能耗,并带来了更纯粹的色彩。出光兴产表示,这种名为“热激活延迟荧光”(TADF)的技术将威胁其蓝光二极管的专利,同时也将对Universal Display的地位造成更大的挑战。

市场领先者,包括出光兴产和Universal Display,并没有停滞不前。出光兴产自2013年开始就在自主研究TADF技术,并于今年1月在瑞士成立了研究中心。去年,Universal Display投资8700万欧元(约合9300万美元),从巴斯夫手中收购了完整的OLED专利库。

安达千波矢表示:“蓝光TADF技术背后的科学问题将在今年内被解决。下一步是解决大规模量产的问题。”他也与他人共同成立了公司Kyulux,计划将这项技术商用。

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