中国IDC圈10月29日报道:谷歌日前发布了一则招聘“多媒体芯片架构师”(multimedia chip architect)的招聘启事,该公司称该职位候选人需要具备“领导芯片研发工作、同其他工程师一道确保产品按时出货”的能力。有外界分析认为,谷歌张贴出的这则招聘启事内容显示该公司似乎已经做好了紧跟苹果步伐自主设计、研发芯片的准备。

据熟悉谷歌内部消息的人士透露,这则招聘启事实际上是来自不久前刚刚发布平板和笔记本二合一电脑Pixel C的谷歌Pixel团队。如果这一消息属实的话,这意味着谷歌有计划大幅扩张自己的硬件业务版图、进一步取得产品控制权,同时也将同苹果展开更为直接的竞争(苹果一直以来都自主设计iPad和iPhone中的处理器和操作系统这些核心部件)。

“通常来说,我不会对一则招聘启事进行太深入的研究,因为许多系统设计师的职位也需要候选人掌握一定的芯片设计背景。然而由于现在行业内,尤其是谷歌和苹果这些企业对于‘垂直整合’(Vertical Integration)这类模式的推崇,谷歌出于让自己Android平板同iPad Pro和Surface Pro进行正面竞争而作出自主研发芯片的决定也丝毫不会让我感到意外。”In-Stat芯片行业分析师吉姆-麦克格尔(Jim McGregor)说道。

截至目前,谷歌方面尚未就此发表置评。

意欲何为

麦克格尔认为,像谷歌这样的企业招聘一些芯片专家来改善现有软件服务和设备性能是非常正常的举动。更何况,谷歌一直以来都是许多新兴互联网软件、硬件和服务领域的先头部队。

当然,考虑到谷歌高管近日的言论以及该公司近期在芯片领域表现出越来越浓厚的兴趣,我们相信此次招聘启事恐怕不单单是为了改善现有软件服务和设备性能这么简单。谷歌在招聘启事中称,“多媒体芯片架构师”的主要工作范畴涉及图像处理、视频处理和稳定性方面的工作,这就意味着未来的“谷歌芯片”同摄像头有着非常密切的关联。

对此,有芯片业内人士就分析称:“稳定性(stabilization)这一字眼的出现很有可能意味着这一谷歌芯片是针对手持设备所研发的。”

“如果你研究一下苹果、高通以及其他一些正在研发下一代处理器芯片的厂商就会发现,他们现在的重点就是要改善摄像头技术,而摄像头技术的改善重点则是图像的稳定性。”知名市场研究机构Insight 64主要分析师南森-布鲁克伍德(Nathan Brookwood)说道。

如果谷歌希望设计、研发出一款独立芯片的话,该公司极有可能效仿苹果研发出类似A9一样的全功能芯片。或者,该公司也有可能选择设计出一款功能有限的芯片,并将其同其他公司的芯片内置在设备中共同使用。

谷歌CEO桑达尔-皮查伊(Sundar Pichai)此前曾表示,Pixel C是第一款由谷歌从头到尾负责设计的平板电脑产品。虽然谷歌地的确确在这款产品中摆脱了对包括三星、LG这些硬件合作厂商的依赖,但Pixel C的核心零部件依旧出自其他厂商之手。

举例来说,Pixel C搭载的是英伟达的Tegra X1处理器,这个处理器的性能号称移动领域最强,完全可以胜任任何视频播放和数据采集的工作。与此同时,谷歌其他一些现有Pixel笔记本设备则大多搭载的是内置图形处理功能的英特尔芯片。

尽管谷歌现有设备所采用的芯片都是业内顶尖产品,但该公司对于苹果在芯片领域所取得的成就依旧是羡慕不已。

对此,美国科技创业人史蒂夫-卡尼(Steve Charney)就表示,当苹果在第一代iPhone出货后建立起了自己的芯片设计团队后,这一团队已经成功帮助苹果同业内其他厂商拉开了差距。比如,这一团队的存在强化了苹果的供应链可靠性,帮助公司省下了大量第三方芯片授权使用费;在同供应商谈判的时候拥有更多讨价还价的筹码;创造出了一系列因为芯片工艺问题而难以被其他厂商轻易抄袭的产品;吸引了大量业内顶尖人才加盟公司设计团队。

未来布局

此外,苹果资讯媒体AppleInsider也在今年早些时候的一篇文章中指出:“在同一价格区间内,谷歌和微软发现自己的平板产品已经越来越难同iPad竞争。”

目前,围绕谷歌自主设计、生产芯片的最大争议在于该公司并没有像苹果一样拥有如此丰富的产品线来抵消芯片研发的巨大成本支出。考虑到芯片业务的复杂性和巨大成本,谷歌义无反顾的决定进军这一领域似乎已经说明了该公司会在未来进一步丰富Pixel产线。

Insight 64主要分析师南森-布鲁克伍德预计,苹果在研发A9芯片的过程中投入了大约5000万到1亿美元的经费,但却在随后通过出售数百万台iPhone 6S和iPhone 6S Plus而成功分摊了这一成本。

“换作谷歌的话,除非该公司也能够卖出上千万台设备,否则这一成本支出将会很难收回。”

当然,Pixel的销量在短期内不可能达到iPhone的等量级,不过谷歌似乎已经有了将Pixel产线进一步扩张的计划,并希望将自己打造成消费者电子设备和硬件领域的主要玩家,因此该公司不惜成本的设计、研发自主芯片恐怕也就不足为奇了。

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